Ibrahimovic in de Premier League

Goddelijke Zlatan in Manchester boven alle twijfel verheven

Zlatan Ibrahimovic is de vedette die de Premier League lange tijd heeft gemist. De 35-jarige spits van Manchester United intimideert, charmeert en scoort aan de lopende band.

Selhurst Park, een paar weken terug. Voor de oudere Manchester United-supporters roept het stadion van Crystal Palace in Zuidoost-Londen herinneringen op aan Eric Cantona, die hier in 1995 een racistische supporter een flitsende Kung Fu-trap gaf. Met zijn geniale acties en zijn aura – en grillen zoals bovengenoemde actie – was de  Fransman de beste speler in het succesrijke Ferguson-tijdperk.

Met Zlatan Ibrahimovic hebben de Old Trafford-getrouwen eindelijk weer een superster als Cantona in de gelederen, eentje die tegenstanders intimideert en aan de lopende band scoort, zoals die kille woensdagavond tegen Crystal Palace op Selhurst Park waar de Zweed de winnende treffer scoorde, nadat hij eerder het openingsdoelpunt had voorbereid.

De Premier League was een sportieve uitdaging na als een voetballende Napoleon door Europa te hebben getrokken

Ibrahimovic is de vedette die de Premier League lange tijd heeft gemist. Het mag dan de rijkste en zwaarte competitie ter wereld zijn, met de allerbeste managers, maar de spelers uit de buitencategorie zijn te bewonderen bij de Spaanse topclubs.

Voor Ibrahimovic was de Premier League een sportieve uitdaging na als een voetballende Napoleon door Europa te hebben getrokken, reden dat hij meteen ‘ja’ had gezegd op het telefoontje van zijn goede vriend, trainer José Mourinho. ‘Dit wilde ik’, zei hij in juli, ‘naar een van de grootste clubs ter wereld gaan, een club die de laatste tijd niet veel heeft gewonnen, en de Premier League uitproberen.’

Er waren twijfels bij de fans. Was hij niet te oud? Was hij nog wel fit? Neemt hij niet de plek in van talent Rashford? Had hij nog wel honger? Er dook een hashtag op genoemd #ZlatanTime. Zelf beweerde hij dat het Manchester United waar hij terecht was gekomen minder sterk is dan het Paris St. Germain dat hij achterliet.

Debuut

Zlatan
Zlatan © GETTY

Alle zorgen bleken onterecht te zijn. Reeds in zijn officiële debuut voor The Red Devils, de Charity Shield tegen landskampioen Leicester City, scoorde hij de winnende treffer. In de eerste maanden speelde de aanvalsleider goed, maar niet uitzonderlijk. Tegen Chelsea deelde hij in de malaise van José Mourinho’s ploeg. Het experiment dreigde te mislukken.

Vanaf begin november echter heeft hij in elke wedstrijd gescoord, op een na. Elf uit tien, wat 12 uit elf moeten zijn als zijn atletische goal op oudejaarsdag tegen Middlesbrough niet onterecht zou zijn afgekeurd. Zijn samenwerking met Pogba wordt met de week beter. Na de uitwedstrijd tegen West Bromwich, waarin hij de twee enige doelpunten van de avond maakte, vergeleek hij zichzelf met een rode wijn die met de jaren beter wordt.

Het was een wedstrijd ook, waarin een verdediger merkte wat een ‘Zlataner’ is: door een Zweeds woordenboek gedefinieerd als ‘vernietigen, verpulveren en het ontleden van een opponent’, de hedendaagse versie van ‘vierendelen’.

Mourinho had goed gezien dat het Manchester United voorin aan kracht ontbrak. De ploeg miste een type Didier Drogba uit zijn Chelsea-tijd. Voor Ibrahimovic, die de zwarte band in Taekwondo bezit, lijkt de Premier League ideaal te zijn. De strijd, de persoonlijke duels, de snelheid van het spel, de sfeer in de stadions en meer in het algemeen het manische karakter van de competitie.

Goddelijke Zlatan in Manchester boven alle twijfel verheven
© AFP

Incasseren

Scheidsrechters laten veel toe, zeker iemand als Mark Clattenburg die het motto Anything Goes hanteert. De vechter Ibrahimovic deelt uit, maar incasseert zonder mokken. Dat laatste valt goed bij de supporters die een hekel hebben aan de duikers en de huilebalken.

Hij ligt ook goed bij de pers, omdat hij met zijn grillen en uitspraken altijd kopij levert. Begin augustus verliet hij binnen een uur het Lowry Hotel, waar de United-sterren na hun komst plegen te verblijven, nadat zijn vriendin had ontdekt dat het geen zwembad had. Zijn Franse tijd vatte hij als volgt samen: ‘Ik arriveerde als een koning en ging weg als een legende.’

Er is veel geschreven over zijn afkeer van Manchester City-coach Pep Guardiola (‘Als Mourinho een kamer binnenkomt gaan de lichten aan, als Guardiola binnenkomt trekt hij de luxaflex dicht’) en zijn jeugdervaring met Arsène Wenger die hem ooit wilde testen voor Arsenal. ‘Zlatan doet geen audities’, was destijds het antwoord uit Malmö.

United-fans zien in hem de nieuwe Cantona

Jonge spelers lopen met hem weg en merken tot hun verbazing dat deze routinier niet alleen sterker maar ook sneller is. Alleen Messi heeft in het voetbaljaar 2016 meer doelpunten gemaakt dan ‘Ibra’. Nu zijn ploeg de draai gevonden lijkt te hebben, is de jacht ingezet op de tweede plaats achter Chelsea, dat onverslaanbaar lijkt.

United-fans zien in hem de nieuwe Cantona. De Franse ex-voetballer en cultuurbeschouwer was vanaf het begin positief over de komst van Ibrahimovic naar zijn oude club, alhoewel hij eraan toevoegde dat er maar een ‘koning in Manchester’ kan zijn. Toen Ibrahimovic dit hoorde, had hij snel zijn antwoord klaar. ‘Ik zal de God van Manchester zijn.’

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s